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Como se mide el octanaje


Empecemos por decir que durante el proceso normal de funcionamiento de un motor de gasolina esta es succionada junto con aire suficiente para quemarse dentro de un cilindro que tiene un pistón en movimiento, este pistón sube y baja dentro del cilindro cambiando su volumen, cuando el pistón baja una válvula se abre y permite la entrada (debido a la succión que se produce) de la mezcla de aire y gasolina, luego la válvula se cierra y el pistón sube comprimiendo la mezcla, al final de la subida, una chispa procedente de la bujía (dispositivo para ese fin ) enciende la mezcla y se produce una especie de explosión que incrementa en mucho la presión en el cilindro siendo entonces el pistón empujado con fuerza hacia abajo para producir energía mecánica.

La relación entre el volumen del cilindro cuando el pistón está abajo (máximo) y cuando está arriba (mínimo) se conoce como relación de compresión y puede variar en la práctica en los motores de gasolina de serie entre 6.5 y 11.5. Resulta evidente que mientras mayor sea la relación de compresión mayores serán las presiones al final de la carrera de compresión del pistón. Nuestra mezcla de aire y gasolina no puede auto inflamarse a estas presiones máximas porque la combustión sería virtualmente instantánea, las presiones al final de la combustión serían enormes y el motor resultaría dañado.
 
Como el octanaje es la medida de la resistencia de una gasolina a auto inflamarse entonces para altas relaciones de compresión son necesarias gasolinas de alto octanaje y para poca relación de compresión menor octanaje.

Para medir el octanaje se establecen patrones de él, así se considera el octano, (hidrocarburo con alta resistencia a la auto inflamación ) con octanaje 100 y el hexano (hidrocarburo que se auto inflama fácilmente) con octanaje 0 de tal forma que una gasolina que soporte las mismas presiones que el octano puro será de octanaje 100 y una que solo soporte las presiones del hexano será de octanaje 0.

Para la determinación del octanaje de una gasolina esta se utiliza en un motor de laboratorio que tiene la posibilidad de poder variarle la relación de compresión de manera que esta se va subiendo hasta que se produzca la auto inflamación, luego se compara con la mezcla de octano-hexano que tiene el mismo grado de resistencia a la auto inflamación y ese es el octanaje de la gasolina.
 
En el comercio pueden encontrarse gasolinas cuyo octanaje va desde 76 hasta 95 (dependiendo del país) lo que significa que tienen resistencias a la auto inflamación equivalentes a mezclas de octano-hexano con el 76% hasta el 95% de Octano.

En aplicaciones especiales como en carros de carreras se usan combustibles con número de Octano mayores de 100.

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