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Jardín Botánico de Cienfuegos

La antigua Institución Atkins, situada en Cienfuegos, Cuba, se convirtió en un centro de investigación de plantas tropicales en el año 1900. Se combinaba la investigación sobre la caña de azúcar y la de otros cultivos comerciales, con un jardín tropical que incluyó miles de especies.

En una reunión en 1899 entre Edwin Atkins un productor de caña de azúcar de Estados Unidos en Cuba, y los Profesores de la Universidad de Harvard, Oakes Ames y George Goodale, se estableció la "Harvard Botanic Station for Tropical Research and Sugar Cane Investigation". El Sr. Atkins financia los servicios de Robert M. Grey, un notable horticultor empleado por el Profesor Ames. Grey centró su trabajo en la hibridación de la caña de azúcar, así como la organización de la plantación de árboles y plantas importadas de zonas tropicales de todo el mundo.

En 1920, los vínculos entre el Jardín y la Universidad de Harvard se hicieron más formales con una gran donación hecha por Atkins y el reconocimiento del Jardín como parte de la Universidad. En 1924, el "Harvard Biological Laboratory" fue construido allí. En 1932, la administración del Jardín, fue trasladada a la "Arnold Arboretum" (una dependencia de la Universidad) y fue nombrado oficialmente la "Atkins Institution of the Arnold Arboretum". Durante la década de 1930 llegó a su apogeo de belleza y diversidad como un Jardín Botánico de árboles tropicales. Fue utilizado por profesores, estudiantes y becarios para estudiar botánica tropical, y fue atendido por trabajadores locales que se encargaban del cuidado y mantenimiento de las plantaciones.

En 1946, terminó la administración del Jardín por el "Arnold Arboretum", fue designado el primer director residente, el Dr. Arthur G. Kevorkian, y renombrado como el "Atkins Garden and Research Laboratory". Como centro de investigación agrícola tropical desarrolló variedades más productivas de granos y frutas, mientras se convertía en una atracción turística popular.

Con la revolución cubana en 1959 y la consiguiente tensión entre los gobiernos de Cuba y Estados unidos, las condiciones se hicieron difíciles para los viajes y el mantenimiento del lugar, y en 1962 el embargo que impone EE.UU. limita en mucho la participación norteamericana. El director, por aquel entonces, el Dr. Duncan Clement, salió de Cuba en 1961 y Harvard puso fin a su apoyo.
El jardín es ahora conocido como el Jardín Botánico de Cienfuegos. Actualmente es una dependencia del Ministerio de Ciencias, Tecnología y Medio Ambiente. Es dirigido por el gobierno Cubano. Fue declarado Monumento Nacional el 20 de octubre de 1989 y es un popular destino turístico.

En las 97 hectáreas de las que consta el Jardín Botánico (7 son de bosque natural preservado), se albergan más de 2,000 especies de plantas que representan 670 géneros, de 125 familias, en su mayoría arbóreas; aproximadamente el 70% de los ejemplares son de especies foráneas.

Son de destacar :

1.- Colección de orquídeas con más de 400 especies.

2.- Colección de bambúes con 23 especies.

3.- Colección de jagüeyes (Ficus), con 65 especies.

4.- Colección de palmas con 280 especies, siendo esta colección una de las más importantes de América y del mundo. Con especies tan raras como “el árbol que camina”, “pata de elefante”, “trampa de mono”, y el de “la salchicha”, nombres coloquiales que son bien elocuentes de las formas que presentan.

5.- Plantas medicinales.

6.- Frutales.

7.- Cactáceas.
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