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Destilación

Esquema del destilador simple
Figura 1. Destilación simple

Esquema de torre de destilación
Figura 2. Esquema de la destilación fraccionada del petróleo.

Cuando un líquido se calienta por encima de su punto de ebullición, de acuerdo al diagrama de fases, el líquido hierve y se producen grandes cantidades de vapor que escapan de él, si estos vapores se enfrían vuelven a pasar al estado líquido. Este proceso hecho en un sistema cerrado de manera que no se pierdan los vapores, y el líquido condensado pueda separarse del líquido hirviente, puede servir para separar diferentes componentes de una mezcla y se conoce como destilación. El esquema de la figura 1 representa una instalación de destilación simple.

Al aplicar calor a la mezcla de líquidos, esta hierve y los vapores se conducen por un tubo a un condensador por el que circula un refrigerante, estos vapores al entrar en contacto con las paredes frías, vuelven a condensar y terminan en el recipiente colector de abajo.

En el caso de mezclas de líquidos con diferentes temperaturas de ebullición, los primeros vapores que se forman durante el calentamiento son muy ricos en los componentes más volátiles, de manera que la primera parte del destilado contiene grandes cantidades de los líquidos más volátiles y va quedando en el recipiente la mezcla de los componentes menos volátiles. Si se repite la destilación simple utilizando los destilados obtenidos de procesos de destilación anteriores, enriquecidos con los componentes volátiles, las mezclas de líquidos pueden separarse en sus componentes individuales o en mezclas más simples de componentes con diferente grado de volatilidad. Esta destilación repetitiva se denomina destilación fraccionada y a sus productos fracciones.

La destilación fraccionada se usa mucho en la industria y en especial para la separación de los petróleos naturales en sus derivados básicos (gasolina, queroseno etc).

La figura 2 de abajo a la derecha muestra un esquema de una típica instalación de destilación fraccionada del petróleo natural, para dividirlo en las fracciones comerciales. En una torre real se separan mas fracciones, el esquema es solo ilustrativo.

Obsérvese que el petróleo calentado por el quemador entra vaporizado a un punto intermedio de la torre de destilación.

Temas relacionados:
Teoría de la destilación.
Destilación simple en el laboratorio.
Destilación fraccionada en el laboratorio.
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