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Destilación

Cuando un líquido se calienta por encima de su punto de ebullición, de acuerdo al diagrama de fases, el líquido hierve y se producen grandes cantidades de vapor que escapan de él, si estos vapores se enfrían vuelven a pasar al estado líquido. Este proceso hecho en un sistema cerrado de manera que no se pierdan los vapores, y el líquido condensado pueda separarse del líquido hirviente, puede servir para separar diferentes componentes de una mezcla y se conoce como destilación. El esquema de la figura 1 representa una instalación de destilación simple.

Esquema del destilador simple
Figura 1. Destilación simple


Al aplicar calor a la mezcla de líquidos, esta hierve y los vapores se conducen por un tubo a un condensador por el que circula un refrigerante, estos vapores al entrar en contacto con las paredes frías, vuelven a condensar y terminan en el recipiente colector de abajo.

En el caso de mezclas de líquidos con diferentes temperaturas de ebullición, los primeros vapores que se forman durante el calentamiento son muy ricos en los componentes mas volátiles, de manera que la primera parte del destilado contiene grandes cantidades de los líquidos mas volátiles y va quedando en el recipiente la mezcla de los componentes menos volátiles. Si se repite la destilación simple tomando como base los destilados obtenidos de procesos de destilación anteriores enriquecidos con los componentes volátiles, las mezclas de líquidos pueden separarse en sus componentes individuales o en mezclas más simples de componentes con diferente grado de volatilidad. Esta destilación repetitiva se denomina destilación fraccionada y a sus productos fracciones.

La destilación fraccionada se usa mucho en la industria y en especial para la separación de los petróleos naturales en sus derivados básicos (gasolina, queroseno etc).

La figura 2 de abajo a la izquierda muestra un esquema de una típica instalación de destilación fraccionada del petróleo natural, para dividirlo en las fracciones comerciales. En una torre real se separan mas fracciones, el esquema es solo ilustrativo.

Obsérvese que el petróleo calentado por el quemador entra vaporizado a un punto intermedio de la torre de destilación.
Esquema de torre de destilación
Figura 2. Esquema de la destilación fraccionada del petróleo



En esta torre se controla la temperatura para obtener la condensación de las diferentes mezclas a diferentes niveles, de donde son extraídas. Las fracciones mas pesadas terminan en la parte mas baja mientras que las mas ligeras salen por la parte superior.

La presencia de cenizas y componentes casi sólidos en el petróleo natural, la diversidad de los petróleos naturales, la inmensa cantidad de componentes y la naturaleza compleja de las mezclas a obtener, hace que este proceso no se tan simple como la destilación de una mezcla de simples líquidos.

Así luce una torre de destilación real
vista de torre


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